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El consumo de nopal y los beneficios a la salud
Foto proporcionada por la autora

El consumo de nopal y los beneficios a la salud

Ing. Agr. Dra. Adriana Sánchez-Urdaneta*

“Los nopales un tesoro bajo las espinas”

La superficie cosechada con nopal a nivel mundial se ha incrementado en los últimos años, particularmente en México donde los nopales se consumen como verdura (nopalitos), siendo este país el principal productor de nopalitos en el mundo; a su vez, es el consumidor más importante de nopal es en forma fresca y procesada. Los nopales son plantas muy bien adaptadas a climas áridos y semiáridos, constituyendo un recurso de gran importancia para el desarrollo de plantaciones en lugares agroecológicamente marginales del mundo.

La globalización, la escasez de productos, la pérdida de la biodiversidad, la preferencia por alimentos industrializadosy la migración del campo a la ciudad han generado cambios en el estilo de vida de las personas, trayendo como consecuencia un distanciamiento entre el hombre y su ambiente ancestral, y con ello un efecto detrimental en las condiciones de la salud de la población por cambios de hábitos, contribuyendo al incremento de la morbilidad y mortalidad de la población por el aparecimiento de enfermedades crónicas.

En los tres últimos años se han incrementado las dificultades alimentarias y medicinales en nuestro país, debidoa la escasez y el alto costo de estos dos transcendentales rubros relacionados con la calidad de vida; por ello, hemos venido trabajando con el cultivo de los nopales por considerarlo como una de las muchas alternativas de consumo que permitan de alguna manera aportar elementos a la nutrición y la salud. En Venezuela es desconocido su uso como alimento para el ganado o para el consumo humano como nopalitos (brotes) y tunas (frutos), de allí que es urgente y necesario generar información acerca del uso de los nopales para dar a conocer e incentivar su cultivoy consumo (http://www.mundoagropecuario.com/los-nopales-en-nuestra-alimentacion/). 

Los nopales son fuente de fibra soluble e insoluble, minerales yvvitamina C (http://www.mundoagropecuario.com/bondades-de-los-nopales/), lo que les confiere características nutracéuticas beneficiosas para el control de diversos desordenes de la salud, tales como: diabetes (efecto hipoglucemiante), obesidad, colesterol, arteriosclerosis, ulceras gástricas (desordenes gastrointestinales), digestión y problemas del colon. Por otro lado, es importante destacar que se ha señalado que los nopales presentan efectos antioxidantes, antivirales, anticancerígenos y anticolesterolémicos, por lo que son utilizados en la medicina tradicional, herbolaria y etnobotánica.

Los nopales en el control de enfermedades

Aun cuando son muchas los usos que se le atribuyen a los nopales, es poco lo que científicamente se ha documentado particularmente sobre las propiedades medicinales del nopal;en este sentido se reseñan las evidencias encontradas por varios investigadores, tales como:Torres-Ponce, Morales-Corral, Lourdes Ballinas-Casarrubias y Nevárez-Moorillón; Yeh,  Eisenberg, Kaptchuk y Phillips; Zhao, Lan, Huang, Ouyang y Zeng; Yahia y Mondragon; Fernández-López, Almeda, Obón y Castellar; Feugang, Konarski, Zou,Stintzing y Zou; Bensadón, Hervert-Hernández, Sáyago-Ayerdi y Goñi; Becerra-Jiménez y Andrade-Cettoy Andrade-Ceto y Wiedenfelden sobre el control dela diabetes, como antioxidante, antiviral, anticancerígeno y como anticolesterolémico.

La diabetes representa unproblema de salud pública creciente a nivel mundial, por lo que se hace necesario desarrollar y estudiar tratamientos naturales alternativos,que ayuden a disminuir los niveles de glucosa a nivelsanguíneo, entre otros se ha probado eluso de los nopales por su efecto hipoglucemiante. El control de la glucosa proviene del alto contenido defibra soluble y pectinas de los nopales, que favorecen la absorción de glucosa a nivel intestinal. En estudios realizados enratas de laboratorio, se ha reportado que decrece la glucosa postprandial enefecto sinérgico con la insulina. Tradicionalmentelos nopales han sido utilizados para el tratamiento de la diabetes no insulinodependiente.

En este sentido, se utilizan los nopalitos, a los cuales se le eliminan las espinas, selavan, cortan y licuan con agua,consumiéndose antes del desayuno. Su ingesta trae como consecuencia la disminución de los nivelesde glucosa postprandial. El efecto hipoglicemiante de ese tipo de extracto y de otro preparado de manera similar, pero filtrando el licuado, fue suministrado en ratas de laboratorio donde se les indujo la diabetes, ambos extractos inhibieron la glucosa a los 30 min de la ingesta de carbohidratos, mientras que el estándar utilizado como control tuvo efecto a los 60 min, por lo que se señaló que los dos extractos provocaron un efecto antihiperglicémico, ya que el filtrado no redujo el efecto hipoglicemiante, los resultados fueron atribuidos al alto contenido de fibra y pectina de los nopales, ayudando a disminuir la absorción de los carbohidratos. Con relación a esto,algunos de los investigadores antes mencionados han planteado la hipótesis de que los extractos forman una barrera entre el complejo enzimático y el substrato,reflejado en la hidrólisis y absorción de los carbohidratos. En general los nopales incrementan los niveles y la sensibilidad a la insulina logrando estabilizar y regular los niveles de azúcar en la sangre.

Con relación a la obesidad, los nopales proveen mayor energía y ayudan al cuerpo a disminuir los niveles de azúcar en la sangre, proveen nutrientes, reducen la fatiga y el apetito. La presencia de altos contenidos de fibra y proteínas generan una sensación de saciedad que ayudan a alcanzar una buena digestión y promueven la movilización de líquidos en el torrente sanguíneo, lo cual tiene incidencia en la disminución de la celulitis y la retención de fluidos.

Los nopalitos deshidratadosy pulverizadosconstituyen un material fibrosoque favorece el proceso digestivo, reduciendo el riesgode problemas gastrointestinales y ayudando al tratamientode la obesidad. La fibra disminuye el nivelde lipoproteínas de baja densidad, la obesidad, el colesterol y glicemia enla sangre al interferir en la absorción de grasas que realizan losintestinos. El nopal deshidratado representa una fuente de fibra dietética, soluble e insoluble. La fibra soluble presenta hemicelulosa, pectinas, gomas y mucílago, mientras que la fibra insoluble está compuesta de una mayor fracción de hemicelulosa, celulosa y lignina.

La presencia de altos contenidos de fibras vegetales y mucílago controlan la producción en exceso de los ácidos gástricos y protegen la mucosa gastrointestinal. Las fibras dietéticas insolubles, absorben agua y aceleran el paso de los alimentos por el tracto digestivo y contribuyen a regular el movimiento intestinal; además, la presencia de las fibras insolubles en el colon ayuda a diluir la concentración de compuestos cancerígenos que pudieran estar presentes.

Las características nutracéuticas de los nopales previenen que el exceso de azúcar en la sangre se convierta en grasa, a través de la metabolización de la grasa y los ácidos grasos,lo que produce la reducción del contenido de colesterol en sangre.Previenenel daño en las paredes de los vasos sanguíneos. Por otro lado, las fibras vegetales y elmucílago controlan la producción en exceso de ácidos gástricos y protegen la mucosa gastrointestinal. Las fibras dietéticas insolubles, absorben agua y aceleran el paso de los alimentos por el tracto digestivo y contribuyen a regular el movimiento intestinal; además, la presencia de las fibras insolubles en el colon ayuda a diluir la concentración de compuestos cancerígenos que pudieran estar presentes.

Se requiere el impulso de investigaciones que permitan establecer los mecanismos de acción de los componentes presentes en los nopales para esclarecer su riqueza medicinal, de manera tal que los nopales compartan sus riquezas con nosotros. 

En busca de la salud, prepare sopa de caraotas, frijoles, arvejas o quinchoncho con nopalitos

Se debe tener claro que los nopales por si solos no constituyen un alimento completo, por lo que debe ser complementado con otros ingredientes. Para la preparación de este platillo se requieren 4 nopales medianos, a los cuales se le deben retirar las espinas, lavarlos y cortarlos en cuadritos, ½ kg de caraotas, frijoles, arvejas o quinchoncho lavadas y remojadas, 2 litros de agua, ½ cebolla, 2 dientes de ajo, sal al gusto, ½ taza de cilantro y pimentón verde. Se cuecen las caraotas en el agua con la cebolla, los ajos y sal, hasta que se hallan ablandado (si es necesario, añada más agua).Licuar la mitad de las caraotas con el caldo donde se cocieron, hasta que estén perfectamente molidos, pero con consistencia aguada.Vierta en una olla grande, agrega los nopalitos y cocina hasta que éstos estén cocidos, aproximadamente 8 minutos, sazone con sal y retire del fuego.Al momento de servir, colócale limón, cebolla y pimentón picado al gusto. Buen provecho.

*TSU en Tecnología Agrícola, Ingeniera Agrónoma, Maestra en Ciencias en Fruticultura, Doctora en Ciencias en Botánica. Adscrita al Programa de Estímulo a la Innovación e Investigación, Categoría C. ExDirectora del Instituto de Investigaciones Agronómicas, Universidad del Zulia (LUZ). ExDecana de la Facultad de Agronomía, LUZ.  Editora Asociada de la Revista de la Facultad de Agronomía, LUZ. Editor-Jefe de la Revista de la Facultad de Agronomía, LUZ. Docente-InvestigadoraTitular del Departamento de Botánica, Facultad de Agronomía, LUZ, con 15 años de experiencia en el cultivo del nopal, con más de 10 trabajos presentados en eventos, y más de 10 publicaciones en revistas nacionales e internacionales en el manejo de este cultivo.

@adrianabsanchez, en Instagram absanchezu

La profesora Adriana Sánchez-Urdaneta es colaboradora destacada de MUNDO AGROPECUARIO, si desea ver otra publicaciones de esta autora dar click AQUÍ

 

NOTA: El siguiente trabajo fue escrito y enviado por el autor para Mundo Agropecuario, si el mismo va a ser usado o re-publicado en otro medio, agradecemos colocar la fuente, incluyendo de forma destacada el o los nombres del autor o autores.

 

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