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Venezuela: la yuca amarga deja dudas, burlas y cicatrices
Werner Gutiérrez

Venezuela: la yuca amarga deja dudas, burlas y cicatrices

Ing. Agr. M. Sc. Werner Gutiérrez Ferrer*

En informaciones presentadas por los medios de comunicación venezolanos, e incluso en algunos diarios internacionales como El País de España, se reseña el fallecimiento de al menos 28 personas por la ingesta de yuca amarga dentro del territorio nacional. Estas lamentables pérdidas de vidas humanas han sido reportadas desde octubre pasado en los estados Monagas, Anzoátegui, Lara, Bolívar, en Caracas y más recientemente en el Zulia.

Ante el marcado proceso de desinformación que se ha originado en el país con respecto a esta problemática, de parte del gobierno nacional los venezolanos solo hemos presenciado un rotundo silencio, y un comentario del presidente de la república Nicolás Maduro quien recientemente en alocución transmitida por radio y televisión, comparó al presidente de la Asamblea Nacional, Julio Borges, con “un helado de yuca amarga”.

Esta ha sido su única participación pública con respecto a este tema. Realmente es lamentable, y muy preocupante que una situación que ha originado la perdida de inocentes vidas de venezolanos, lejos de generar una profunda investigación apegados a criterios técnico – científicos, solo sea razón de burla por parte de quien dirige los destinos de la nación, incluso denotando al afirmar “en estos días alguien se comió una yuca amarga y tuvieron problemas graves” que el gobierno nacional, a través de sus distintos ministerios, no le han prestado la atención debida a esta grave situación.

Campaña mediática o dolorosa realidad

En nuestro país ninguna de las estructuras gubernamentales tales como los Ministerios de Agricultura productiva y tierras, Alimentación, Salud, y Economía ofrecen cifras oficiales de producción y caída de alimentos, inflación, o estado de salud de la población, por lo cual era predecible que anuncios como los realizados por los medios de comunicación en relación al fallecimiento de 28 venezolanos por consumo de yuca amarga, genere dudas e intranquilidad en la población. Hemos presenciado diversidad de informaciones con distintos puntos de vista, incluso algunas de ellas descalificando la información suministrada por familiares y los médicos que han atendido los casos de intoxicación en los centros de salud.

Recientemente en un portal nacional una docente de la Universidad Central de Venezuela definió la situación que está ocurriendo con respecto al consumo de esta raíz tuberosa como una campaña mediática contra la yuca amarga “es parte de una guerra cultural incitada desde los intereses del agronegocio y la agroindustria contra las alternativas originarias y ancestrales que está buscando nuestro pueblo en la yuca”.

Posición similar asumió la Autoridad única en materia agrícola del estado Zulia quién en declaración a los medios de comunicación de la región argumento que esta campaña es producto de la guerra económica. “Sí creemos que puede haber un sector del agronegocio bien interesado en golpear lo que actualmente está sustituyendo la harina precocida de maíz porque está siendo una alternativa. Sí creemos también y hay bastantes pruebas, que en Venezuela hay estrategias económicas que nosotros llamamos guerra económica, que pueda intentar que la gente no tenga acceso a ciertos alimentos”.

No comparto esa posición, y creo que lejos de ayudar a orientar, con este tipo de afirmaciones podemos generar mayor confusión y riesgo de intoxicación por el consumo de yuca amarga. Por la crisis de insumos y equipos en el sistema de salud del país, en la mayoría de los casos es probable que no se hayan realizado las evaluaciones estrictamente apegadas al protocolo científico para certificar las causas de las lamentables muertes. Sin embargo, si ha existido confirmación por parte de familiares del consumo de yuca en las personas ingresadas a los centros hospitalarios y el personal médico especializado que los recibió ha confirmado que las personas fallecidas han presentado los síntomas de intoxicación propios por consumo de esta raíz con altos contenidos de precursores de acido cianhídrico, elemento tóxico para los humanos.

A diferencia del gobierno, medios de comunicación han cumplido su deber

Considero que gracias al trabajo responsable realizado por algunos de los medios de comunicación social venezolanos que han advertido la situación ya descrita, se han evitado consecuencias mayores en la población. El papel asumido por algunos portales y medios de comunicación escritos y audio visuales, que han tratado este tema de manera muy seria y responsable, con verdaderos especialistas, ha logrado detener en gran medida la desinformación generada desde diversos escenarios sobre el cultivo de la yuca, y ha llenado un importante espacio en la opinión pública ante el silencio del gobierno nacional.

En un momento como el que estamos padeciendo los venezolanos, con una crisis agroalimentaria sin precedentes, quienes no tienen la competencia profesional para opinar al respecto, considero deben evitar hacer afirmaciones que solo traen mayor confusión. He leído afirmaciones incluso de colegas Ingenieros agrónomos en la prensa local y nacional que están recomendando a la población no consumir yuca “hasta tanto las autoridades aclaren de donde está saliendo la yuca amarga”. Quiénes dan este tipo de declaraciones parecen desconocer que la yuca a nivel mundial después del arroz, trigo y maíz, es el cuarto producto básico más importante, estimándose, que hoy en día ésta raíz es un componente básico en la dieta de más de 1.000 millones de personas.

Consumo de yuca actual en Venezuela

En el país el consumo promedio de esta raíz tuberosa en la última década estuvo alrededor de los 10 kilogramos por persona por año, no obstante, aun cuando no se tienen datos oficiales al respecto, según los resultados encontrados por Encovi, se observa un claro desplazamiento en la dieta del venezolano hacia este tipo de alimentos. Estimo que el consumo debe estar en estos momentos entre 15 a 20 kilogramos por persona por año, dependiendo del estrato socio económico de la población.

La producción de yuca registrada en nuestros campos para el año 2015 según la pagina web de la Confederación de Asociaciones de Productores Agropecuarios de Venezuela (Fedeagro) estuvo alrededor de las 455 mil toneladas, no pudiéndose diferenciar de cuanto corresponde a yuca amarga, dedicada a la producción de casabe y almidón, y a yuca dulce, la cual es la empleada en el consumo fresco de la población. Sin embargo, es evidente que la mayor proporción corresponde a yuca dulce, ya que la producción de yuca amarga sólo se circunscribe a los estados orientales, Bolívar y Amazonas.

Aun cuando la yuca no resalta por su alto contenido de proteína, el cual es considerado bajo, representa una fuente importante de energía y de carbohidratos, principalmente del tipo almidón para los venezolanos en estos momentos. Incluso su consumo aporta importantes cantidades de vitaminas y minerales, entre las cuales puedo mencionar potasio, magnesio, vitamina C y vitaminas del complejo B, estas últimas muy importantes en la lucha contra la anemia.

Ante el aumento en la ingesta de yuca por parte de la población estimo que desde mediados del pasado año existe una demanda insatisfecha de yuca dulce de aproximadamente entre 100 a 150 mil toneladas de esta raíz, ya que hasta el pasado año la demanda interna rondaba las 310 mil toneladas, sin embargo para estos últimos meses la demanda interna debe estar alrededor de las 410 a 450 mil toneladas, lo cual puede ser el elemento detonante para el desvío por parte de personas inescrupulosas de yuca amarga, que como indique es para uso agroindustrial, hacia el consumo fresco.

Yuca dulce y amarga, una misma especie

El nombre científico de la yuca Manihot esculenta, fue asignado originalmente por Crantz en el año 1766. Aun cuando en 1827 fue reclasificada por Pohl y en 1910 por Pax, como dos especies diferentes, asignado el nombre de Manihot utilissima a la yuca amarga y Manihot aipi a la dulce, desde 1938, con las investigaciones del italiano Ciferri, se reconoce una sola especie Manihot esculenta Crantz, no es cierto por tanto, que son dos especies de plantas diferentes.

En diversos espacios vemos declaraciones no ajustadas a la realidad, empleando definiciones inciertas, que hemos procurado aclarar sobre esta nutritiva raíz. La parte de esta planta que se comercializa para consumo humano, es su raíz, la cual por tener modificaciones especiales para el almacenamiento de almidón (compuesto conformado por cadenas de polisacáridos), recibe el nombre de raíz tuberosa, y no tubérculo como erróneamente se le insiste en denominar. El tubérculo, es un órgano completamente diferente a la raíz de una planta. La papa, si es un tubérculo, es decir, un tallo modificado para el almacenamiento. La yuca, es una raíz tuberosa de la cual se retira y desecha la cáscara o concha de color marrón, y se consume solo la pulpa, o porción central de color blanco, de la misma.

Lo que diferencia los cultivares o clones de yuca dulce, de aquellos denominados como amarga o brava, es el contenido de glucósidos cianogénicos (linamarina y lotaustralina) en sus raíces. No se conoce algún clon o cultivar de yuca en el mundo,  que carezca de cianógenos, por lo tanto todos los clones utilizados para la siembra con fines de consumo fresco o agroindustrial, tienen presencia de glucósidos cianogénicos en sus raíces.  Estos elementos por reacción espontanea en tejidos descompuestos en la planta o ya en el tracto digestivo de la persona, son hidrolizados por la enzima endógena linamarasa a acetonecyanohidrina (ACN) y cianuro (CN), los cuales son los elementos tóxicos para el humano.  En algunas literaturas se denomina a estos compuestos con el nombre de glucósidos cioanogenéticos, sin embargo, especialistas en el estudio de la química, me han aclarado que la denominación correcta es glucósidos cianogénicos.

La yuca dulce, a la que normalmente tienen acceso los consumidores en puestos de ventas del país posee hasta 50 veces menos proporción de estas sustancias. Sin embargo, responsablemente debo aclarar que la diferenciación entre clones o cultivares amargas y dulces no siempre es precisa. El contenido de glucósidos cianogénicos en sus raíces, no es constante dentro de un clon o cultivar de yuca, ya que esto está influenciado por las condiciones edafoclimáticas del cultivo.

En este sentido un clon o cultivar específico de yuca puede ser clasificada como amarga en una zona y como dulce en otra, dependiendo de las condiciones ambientales presentes, que en casos de estrés extremo pueden generar cambios en la concentración de glucósidos cianogénicos en sus raíces.

Urge realizar campañas de orientación a la población

Los medios de comunicación social, universidades y colegios profesionales deben incrementar las campañas divulgativas sobre como diferenciar la yuca dulce, de la amarga o brava, recomendando evitar el consumo de esta última. Las instancias de gobierno nacional, regional y municipal deben asumir su responsabilidad e incorporase a esta labor, dejando de lado posiciones ideológicas que en nada benefician a la colectividad. Igualmente se debe hacer un mayor esfuerzo para alertar los daños sobre la salud que la yuca amarga ocasiona, resaltando el hecho lamentable, que puede ocasionar la pérdida de vidas humanas si no se actúa con responsabilidad.

Aun cuando externamente las raíces tuberosas de la yuca dulce y amarga son muy similares, lo importante es orientar al consumidor de como aprender a diferenciarlas. La yuca amarga es de concha o cascara más gruesa y de muy difícil desprendimiento. La yuca dulce al momento de la cocción en agua hirviendo se ablanda a los pocos minutos, mientras que la yuca amarga necesita para ablandarse tres o cuatro veces el tiempo de cocimiento que la dulce. Finalmente, la yuca amarga se puede diferenciar por presentar un color amarillento en el centro ya una vez cocida, y por supuesto, por el sabor amargo que percibe quien la ingiera desde que se introduce el primer bocado.

Las consecuencias de ingerir raíz de yuca con altos contenidos de glucósidos cianogénicos dependerán de la dosis, la frecuencia de su ingestión, así como el estado nutricional del individuo. Diversos estudios sugieren que existe una relación directa entre las deficiencias de proteína en el organismo y el envenenamiento producido por la ingesta de yuca amarga. El cuerpo humano detoxifica el cianuro a través de su eliminación por medio de la orina, proceso en el cual interviene la enzima rodanasa, producto de la reacción entre el azufre orgánico de la proteína alimenticia y el cianuro liberado de la yuca. Esto parece explicar el por qué los casos de intoxicación y muerte presentados en nuestro país por ingesta de yuca amarga, estén más focalizados en poblaciones de bajos recursos económicos, sometidas a baja ingesta de alimentos, principalmente proteínas.

Es importante el ratificar el llamado a las familias venezolanas, que en caso de presentar alguna persona dolor de estomago, nauseas, vómitos, dolor de cabeza y temblores tras el consumo de yuca, debe inmediatamente ser trasladado a un centro de salud para ser atendido por personal especializado.

Gobierno debe detener desvío de la yuca amarga hacia el consumo fresco

Durante mis 25 años como investigador en el cultivo de la yuca, ni a nivel de la cuenca del Lago de Maracaibo, ni estados vecinos, he encontrado plantaciones comerciales de yuca amarga, todas las visitadas son de yuca dulce. Ante  ante la posibilidad de que personas por desconocimiento, o intencionalmente sin considerar el daño que pueden causar, estén desviando desde el oriente del país o ingresando desde Colombia yuca amarga para el consumo fresco, el gobierno y la Fuerza Armada Nacional Bolivariana tienen a través de las guías de movilización de alimentos el mecanismo para detener esta acción irresponsable de un pequeño sector de comerciantes.

A los agricultores les recomiendo incrementar superficie de siembras de yuca

Recomiendo a los agricultores venezolanos que continúen incrementando la superficie de siembra de este bondadoso cultivo, no hay perspectivas en lo que resta de año que nos indique que mejorara el poder adquisitivo de los alimentos por parte de nuestro pueblo, ni la correcta suplencia de rubros prioritarios como harina de maíz y arroz,  por lo tanto, se seguirá incrementando la demanda y el consumo de yuca a nivel nacional e igualmente se mantendrán precios atractivos para sus cosechas a nivel del mercado de consumo fresco.

Agradezco al Portal Mundo Agropecuario su colaboración para la divulgación de esta nota que busca orientar a los venezolanos para evitar caer en pánico por informaciones falsas y no apegadas a razones estrictamente técnicas. Les ratifico, pueden continuar con el consumo de yuca en sus hogares, solo pedimos estar atentos a las diferencias indicadas entre la yuca amarga, la cual no debe emplearse para consumo fresco, y la yuca dulce, de consumo habitual en nuestros hogares.

*Ex Decano y Profesor Titular activo de la Facultad de Agronomía de la Universidad del Zulia, Venezuela.

Actual Presidente de la Sociedad Venezolana para el Combate de Malezas

Miembro del Programa de Estimulo a la Innovación e Investigación (PEII) Nivel AII del Ministerio del Poder Popular para la Educación Universitaria, Ciencia y Tecnología

Asesor ad honorem de la Federación de Ganaderos de la Cuenca del Lago de Maracaibo, del Centro de Ingenieros del Estado Zulia (CIDEZ), y de la Unión Empresarial del Comercio y los Servicios del Estado Zulia (UCEZ), Venezuela.

Columnista de los Portales Mundo Agropecuario, Natura Medio Ambiental, Biendateao, Verdades y Rumores, Vida Agro y Notinación.

Columnista del Diario Versión Final y Diario Contraste del Estado Zulia, Venezuela

Correo electrónico: wernergutierrez@fa.luz.edu.ve – Twitter: @wernergutierrez – Facebook: Werner Gutierrez – Instagram @wernergutierrezferrer

 

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